Le nuvole possono pesare tonnellate. Come si formano e come restano sospese?

Banco di nuvole dall'alto della montagna
Le nuvole possono pesare tonnellate, ma sono ampie e hanno poche gocce per metro cubo. L’aria dal basso riesce così a tenerle sospese [@01]

Il vapore acqueo è meno denso dell’aria e tende a salire, fino a incontrare delle correnti più fredde. Lì le gocce restano sospese e formano le nuvole visibili.

Le nuvole possono pesare varie tonnellate, ma la quantità d’acqua che hanno in ogni metro cubo è piccola e quindi l’aria dal basso le tiene sospese.

Approfondimento

Come si formano le nuvole

L’aria che ci circonda è fatta soprattutto da ossigeno e da azoto, e ha una densità media di 1,225 kg/m3. Invece una singola molecola di vapore acqueo è molto più leggera: è fatta da due atomi di idrogeno e uno di ossigeno, e ha una densità media di appena 0,804 kg/m3.

Ecco perché l’acqua che evapora dai mari e dai laghi (cioè, il vapore acqueo) riesce a salire in cielo. Quando il vapore acqueo arriva a una certa altezza e incontra l’aria più fredda, si trasforma in goccioline e forma le nuvole che vediamo.

Nuvole pesantissime

Un cumulo di un chilometro cubo contiene 0,2 g/m3 e arriva a pesare 200 tonnellate. Teniamo conto che esistono nuvole ben più grandi e che una nuvola media si aggira attorno ai 0,5 g/m3 d’acqua, quindi possiamo immaginare quanto possano arrivare a pesare.

Ci sono nuvole di vario tipo e hanno un peso variabile, ma possono anche arrivare a qualche centinaio di tonnellate. Nonostante questo, la quantità d’acqua che contengono ogni metro cubo è davvero piccola, per cui le gocce riescono a restare sospese grazie all’aria calda che sale dal basso.

E allora come si forma la pioggia? Le goccioline tendono a unirsi, aumentando di dimensioni. Quando diventano abbastanza grosse, l’aria calda dal basso non riesce più a sostenerle e la gravità le fa precipitare sotto forma di pioggia.

Fonti principali
BBC Scienze n. 66, luglio 2018

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